El Palepai: el barco de la muerte

El Palepai es un Ikat de algodón, con una trama adicional en algodón o seda, originario de la zona de Lampung al sur de Sumatra. Comúnmente se le llama “tela de barco”, haciendo referencia a los barcos que caracterizan los diseños de estas piezas, de los que se dice que representan al barco de la muerte. Lo que se conoce acerca de la historia y el simbolismo de los Palepai es bastante poco, pese a que hay muchas especulaciones.

El repertorio de los dibujos de estas telas es bastante limitado: uno o dos barcos rojos, un sólo barco azul, tres imágenes, edificios y varias filas de figuras antropomórficas. Las mujeres nobles eran las encargadas de tejer estas piezas que se utilizaban únicamente en ceremonias. El Palepai indicaba el estatus social y probablemente también el linaje, ya que eran heredados por los primogénitos a través de las generaciones. Un Palepai significaba títulos y ciertos privilegios.

El término probablemente deriva del javanés antiguo lepih, que significa doblar, pues el Palepai no es una tela para vestir sino para colgar. Durante las ceremonias los Palepai se colgaban en las paredes alineados según el rango de cada propietario en la jerarquía social. Estas piezas eran muy importantes durante los ritos de paso (como el nacimiento, el matrimonio, la muerte o el ascenso de rango), pues eran momentos considerados como inestables y peligrosos en los que era necesaria protección especial. La imagen del barco se consideraba como una especie de bote salvavidas espiritual, que actuaba como salvoconducto de una etapa de la vida a otra. Aunque no es la única interpretación que se le da al barco. También se interpreta como el medio de transporte para ir al otro mundo, a la morada de los ancestros, de modo que estos estuvieran presentes para proporcionar protección a los vivos. También, al estar la economía de la zona basada en el comercio marítimo, los barcos se convirtieron en símbolo de poder y prosperidad.

La erupción del volcán Krakatoa en 1883 en la costa sur de Sumatra provocó la muerte de miles de personas, así como la perdida de innumerables textiles. La producción de Palepai nunca se recuperó del todo y a comienzos del siglo XX dejaron de tejerse, si bien los que quedaban fueron usados en ceremonias hasta la década de los setenta. Ya que son carísimos por su escasez, desde 1980 se empezaron a tejer nuevas piezas siguiendo los ejemplos de las muestras antiguas para satisfacer la demanda de los coleccionistas.

El Tabitin y el Tampan tienen diseños similares al Palepai, pero son mucho más pequeños. Para conocer más acerca de su uso y profundizar en el simbolismo del Palepai, abajo hay un enlace a un artículo dedicado a ello de Mattiebelle Gittinger, una reconocida investigadora de los textiles del Sudeste Asiático del Museo Textil de Washington durante más de treinta y cinco años, especializada en papel que tienen las telas en la sociedades que las realizan.

M. Gittinger. South Sumatran ships Cloths (en inglés)

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